Паническая волна, вызванная падением Челябинского метеорита, никак не желает спадать. За трое суток миллионы читателей по всему миру словно бы прошли ускоренный курс астрономии. Теперь каждый случайный встречный знает, чем отличается метеорит от метеора, знает, что Земля постоянно подвергается бомбардировке хламом, оставшимся со времён формирования Солнечной системы, и десятиметровые, вроде упавшей на Челябинск, глыбы падают примерно раз в десятилетие, а раз в столетие или реже наша планета встречается с 50-метровыми обломками, вроде того, что устроил Тунгуску. Известен обывателю и другой печальный факт: у человечества, увы, нет технологии, способной отразить такой удар. Так что пока нам остаётся лишь надеяться, что следующий космический скиталец взорвётся над малонаселённой местностью и по чудесному совпадению — вроде того, что имело место 15 февраля 2013 года, — в радиусе десятков километров от него не окажется ни одного гражданского самолёта.

Но если отклонить направляющееся к Земле малое небесное тело у человека возможности нет, может быть, можно хотя бы спрогнозировать его падение? И должным образом подготовиться, таким образом уменьшив число жертв, минимизировав ущерб для экономики? В Челябинской области прошедший скользом 15-метровый метеорит потребовал введения режима чрезвычайной ситуации, сделал временно непригодными для жилья сотни тысяч квартир, привёл к частичной эвакуации населения, разрушениям, ранениям (см. «Почему Челябинский метеорит привёл к такому количеству пострадавших?«). А что если бы мы знали траекторию полёта метеорита, приблизительное место, время и мощность удара? Как минимум удалось бы укрыть население, укрепить окна, избежать паники (зафиксированной в десятках видеороликов, лежащих сейчас на YouTube). Предпринимается ли что-нибудь в этом направлении?

Что ж, ответ вас и порадует, и расстроит одновременно. Астероидов километрового диаметра, падение которых способно поставить точку в истории homo sapiens так же, как поставили они когда-то точку в истории динозавров, опасаться (пока) не приходится. Об этом позаботились американские законодатели и налогоплательщики, соответственно заказавшие и оплатившие в последние двадцать лет работу по картографированию всех достаточно крупных малых тел Солнечной системы, болтающихся угрожающе близко к Земле. Сегодня траектории большинства таких объектов нам известны — и ни одна из них в следующие несколько сотен лет не пересекается с нашей планетой.

Астероиды, вроде показанного здесь 4179 Toutatis, порой вращаются вокруг Солнца хаотично, перебрасываемые словно мячик между планетами. Так что предсказать их орбиты бывает трудно. Этот, например, был открыт ещё в 1934 году, а потом на шестьдесят лет потерян. А ведь в поперечнике он около трёх километров!
Астероиды, вроде показанного здесь 4179 Toutatis, порой вращаются вокруг Солнца хаотично, перебрасываемые словно мячик между планетами. Так что предсказать их орбиты бывает трудно. Этот, например, был открыт ещё в 1934 году, а потом на шестьдесят лет потерян. А ведь в поперечнике он около трёх километров!

Проблема, однако, в том, что кроме «полноценных» астероидов поблизости от нас вращается бесчисленное множество менее крупных объектов. Оценки тут сильно расходятся, но в общем картина выглядит следующих образом: неподалёку от Земли летают несколько миллионов обломков размерами от тридцати метров и более. Так вот ими пока никто не занимался: астрономам известен в лучшем случае каждый сотый такой объект.

В обнаружении астероидов нет ничего хитрого. Возьмите приличный телескоп, наведите его на произвольную область небосвода, сделайте пару снимков с интервалом, скажем, в несколько минут или часов, а потом наложите фотографии друг на друга. Звёзды, естественно, останутся на своих местах: они слишком далеки от нас. Зато если в поле зрения попадёт астероид, или комета, или любой другой объект, расположенный достаточно близко, вы увидите две смещённых относительно друг друга точки. Задача эта хорошо автоматизируется, заняться ею может любой энтузиаст — и они, конечно, занимаются: постройка телескопов для поиска комет и собственно поиск — один из самых увлекательных аспектов любительской астрономии.

Подробнее техническая часть этого процесса рассмотрена в статье Олега Парамонова «Скрытая угроза«, а здесь позвольте заметить лишь, что наблюдению с Земли, к сожалению, свойственны некоторые недостатки: мешает атмосфера, Солнце и пр. В идеале телескоп для превентивного обнаружения потенциально опасных объектов следует отправить в космос и поместить ближе к Солнцу, скажем, на орбиту Венеры, направив от Солнца. Равно и наблюдения следует вести не в видимом диапазоне, а в инфракрасных лучах. И такой проект уже есть. Это Sentinel Space Telescope американской некоммерческой организации B612 Foundation, собирающей сейчас средства на его запуск в 2016-2018 годах.

Sentinel должен стать первым практически полезным инструментом для картографирования действительно малых малых тел Солнечной системы. Обладающий широким полем зрения, высокой точностью ведения интересующих объектов, высокой степенью автономности (связываться с командным центром ему необходимо лишь раз в неделю), шесть лет он будет фотографировать обширную область космического пространства вдоль орбиты Земли, что в результате позволит построить беспрецедентно точную карту потенциально опасных NEO (Near-Earth Object — околоземный объект). Sentinel нанесёт на карту 90 процентов астероидов с поперечником от 140 метров, но также и множество менее крупных, вплоть до тридцатиметровых. Таким образом мы получим возможность спрогнозировать столкновение Земли с малыми телами наподобие Тунгусского метеорита — и, возможно, спасти миллионы жизней. Впервые в нашем распоряжении окажется динамическая, подробная карта внутренней области Солнечной системы.

Данные, собранные Sentinel, помогут и будущим космическим горнякам: среди миллионов обнаруженных им малых тел наверняка отыщутся объекты, ценные для бизнеса
Данные, собранные Sentinel, помогут и будущим космическим горнякам: среди миллионов обнаруженных им малых тел наверняка отыщутся объекты, ценные для бизнеса

Sentinel попал в заголовки не вчера (проект был инициирован ещё в начале нулевых), но только благодаря событиям в Челябинске появилась реальная надежда на то, что организаторам (среди которых, в частности, Эдвард Лу — американский физик, астронавт и бывший сотрудник Google; сейчас он занимает пост генерального директора B612) удастся собрать требуемые на постройку и пуск телескопа 450 млн долларов. Строить Sentinel будут те же люди, что занимались телескопами Kepler, Spitzer и Hubble (в частности, Ball Aerospace), а выведет его на орбиту вокруг Солнца Falcon 9 от небезызвестной компании SpaceX Элона Маска (см. «Первые на орбите«). Связь и вычислительные мощности предоставит NASA.

Конечно, Sentinel будет не единственным в своём роде. 25 февраля сего года стартует канадский микросателлит NEOSSat, в круг задач которого войдёт поиск NEO. Картографированием небольших близких астероидов займутся телескопы компании Planetary Resources (той самой, которая планирует делать бизнес на астероидных рудниках, см. «На орбиту на работу«). Наверняка в следующие месяцы всплывут новые коммерческие и научные проекты того же назначения. Все мы от этого только выиграем. Но пока лишь у B612 на руках есть чёткий план и гарантированная поддержка научных организаций и бизнеса.

И вот тут хочется вспомнить о замечательной традиции, к сожалению, подзабытой сегодня. Великие телескопы всегда было принято финансировать из частного кармана. Магнаты вкладывались в постройку обсерваторий, называвшихся в их честь, и тем вносили бесценный вклад в науку. Кажется, настало время реанимировать старую идею на новом техническом уровне. Ведь Sentinel, конечно же, не решит проблему «угрозы из космоса» полностью. Нужна сеть космических телескопов, нужны мощности для построения подробных космических карт — и российские бизнесмены могли бы проявить инициативу.

Да даже просто для того, чтобы в XXI веке Россию и космос связывал не только Челябинский метеорит.