Год 2011 может войти в историю ИТ как год беспрецедентно высокой смертности компьютерных и околокомпьютерных проектов. На наших глазах и с нашим участием вбиваются гвозди в гроб бумажной литературы, воздвигнута могильная плита над так много обещавшим феноменом нетбуков, готовится и место последнего упокоения для персонального компьютера.

Но даже этот перечень не полон. Всего за несколько дней поставлен знак вопроса в судьбе ещё одного чисто цифрового инструмента. Да, вопрос спорный, но очень похоже на то, что доживают свои последние дни короткие текстовые сообщения.

Электронная почта, микроблогинг, социальные сети — ничто из этого не смогло и вряд ли сможет потеснить SMS. Уникальные свойства последних известны всем: простота и универсальность — их поддержка есть на любом телефоне и, чтобы написать эсэмэску, не требуется каких-то особенных навыков или знаний.

Единственной альтернативной мобильной системой, откусившей заметный кусок рынка у SMS, стал BlackBerry Messenger (BBM): врезанное в смартфоны компании RIM приложение, позволяющее владельцам таких смартфонов общаться между собой бесплатно. Сегодня у него порядка 40 миллионов пользователей, сконцентрированных в основном в корпоративной среде, где RIM, первопроходец делового мобильного компьютинга, удерживает стратегические позиции.

iMessage настолько тесно интегрирован с операционной системой, что даже заметить его присутствие непросто. Разница всего в одной букве, зато месячная экономия на SMS — десятки долларов.
iMessage настолько тесно интегрирован с операционной системой, что даже заметить его присутствие непросто. Разница всего в одной букве, зато месячная экономия на SMS — десятки долларов.

Но совсем не случайно акции RIM сейчас подобрались к двухлетнему минимуму. Компании неизбежно придётся уступить объединённому натиску конкурирующих мобильных платформ. Больше всех наделала шуму Apple — со своей iOS 5 и вшитым в неё сервисом iMessage. Идея проста, как и всё у Apple: пользователь смартфона или планшетки пишет SMS, а операционная система сама определяет, как дешевле его отправить. Если получатель сообщения тоже использует iOS-устройство, текст будет передан ему через обычное интернет-соединение, избавив автора от необходимости оплачивать SMS-услугу сотового оператора.

По мнению многих аналитиков iMessage способен совершить переворот в мгновенных коммуникациях. Ведь Apple, в отличие от RIM, не ограничена бизнес-сегментом, армия же iOS-устройств насчитывает свыше 200 миллионов экземпляров. Однако в этом направлении движется не она одна.

Ту же цель преследует и Microsoft, сделавшая ставку на унифицированные коммуникации. Начиная с Windows Phone 7.5 Mango центром общения в Windows-смартфонах стал Live Messenger, автомагически определяющий наиболее дешёвый и быстрый маршрут для текстовых сообщений (SMS, чат или социальная сеть). Доля мобильных устройств под управлением WP пока невелика, но в следующие несколько лет платформе обещают минимум второе место по популярности, а что касается Live Messenger, то у него уже более 300 миллионов пользователей.

Но и реалии, и планы и RIM, и Apple, и Microsoft меркнут перед глобальной инициативой Google. Если объединить все слухи, утечки и намёки, что появились за последние дни, вырисовывается следующая картина. У компании уже есть свой интернет-пейджер Talk. Есть у неё и оригинальная open source-платформа для интернет-общения WebRTC, спецификации которой должны войти в набор стандартов W3C. В данный момент Google трудится над объединением этих проектов, результатом чего станет универсальный коммуникационный движок и коммуникатор на его основе, реализованные средствами чистого HTML5.

Ни ограниченный размер, ни сравнительно высокая стоимость не мешают SMS по сей день оставаться самым популярным коммуникационным инструментом. В Соединённых Штатах среднестатистический абонент сотовой связи отправляет больше двух тысяч эсэмэсок ежеквартально.
Ни ограниченный размер, ни сравнительно высокая стоимость не мешают SMS по сей день оставаться самым популярным коммуникационным инструментом. В Соединённых Штатах среднестатистический абонент сотовой связи отправляет больше двух тысяч эсэмэсок ежеквартально.

Сам коммуникатор будет вшит в Android, но с минимальными усилиями его можно будет портировать, либо написать новые, совместимые варианты для любой мобильной платформы — в виде веб-странички или самостоятельного приложения. В отличие от замкнутых на себя самоё сообществ BBM, iMessage и Live Messenger, пользователи коммуникационного сервиса Google смогут не задумываться о том, под какой операционной системой работает получатель сообщения. Таким образом будет стёрто последнее различие с SMS.

Первой жертвой объединённого штурма мгновенных коммуникаций станет RIM. После того как монополия платформы BlackBerry среди бизнес-пользователей будет хотя бы слегка размыта, BBM непропорционально резко сдаст свои позиции. Но это лишь побочный эффект. Главной целью всех четырёх гигантов, включая и паникующую RIM, является дойная корова сотовых операторов: SMS.

Короткие текстовые сообщения остаются фантастическим бизнесом с огромной маржой. Даже на рынках мобильной связи, где точка насыщения достигнута или близка к тому (США, Канада и т.д.), две трети пользователей за последний год отправляли хотя бы одно SMS.

При этом цены на пересылку смешных 160 символов отнюдь не смешные. Согласно CNN, в пересчёте на один мегабайт, SMS-трафик минимум в несколько тысяч раз дороже обычных интернет-тарифов (максимум в десятки тысяч раз). Неудивительно, что SMS остаются одним из основных источников дохода для сотовых операторов: тем же североамериканским компаниям он принёс в прошлом году 25 млрд. долларов, из которых — даже по скромным оценкам — 80% составляет чистая прибыль.

Япония — поразительное исключение из мира SMS. Японские операторы лишь на днях (!) договорились о приёме эсэмэсок друг у друга. Роль универсального средства для текстового общения здесь играет мобильная электронная почта.
Япония — поразительное исключение из мира SMS. Японские операторы лишь на днях (!) договорились о приёме эсэмэсок друг у друга. Роль универсального средства для текстового общения здесь играет мобильная электронная почта.

Хорошая (для абонентов) новость в том, что ситуация наконец меняется. Если до 2011 рынок SMS демонстрировал стабильный масштабный рост, прогнозы на текущий год чрезвычайно осторожны. В 2009 по всему миру было отправлено более 4 триллионов коротких сообщений, годом позже это число выросло почти в полтора раза, превысив 6 триллионов. Результаты разных исследований слегка разнятся (CTIA, ABI Research, ITU), но эксперты сходятся в одном: текущий год станет переломным, показав прирост SMS-массы в лучшем случае до 7 триллионов штук.

Причиной замедления видится популяризация смартфонов, предлагающих более широкий выбор коммуникационных инструментов, нежели имеется у владельца простого мобильного телефона. Но сами по себе смартфоны не вытеснили SMS: к примеру, специальные тарифные планы для iPhone в США по-прежнему включают SMS-компоненту. Только появление на массовом рынке решений а-ля iMessage способно сломать хребет коротким сообщениям, заставив абонентов отказаться платить за ставшую ненужной услугу.

В этих условиях разобщённость мобильных платформ становится чуть ли единственной надеждой на выживание для SMS-индустрии. До тех пор, пока системы мобильных коммуникаций будут ограничены устройствами одного производителя, SMS не потеряют своей привлекательности, оставаясь единственным по-настоящему универсальным средством текстового сообщения. Но и эта ставка может не сыграть, если у Google получится заложить фундамент стандартизованной кроссплатформенной системы.

Но давайте заглянем на полгода вперёд. У сотовых операторов всё ещё есть запас прочности: они могут опустить цены на SMS до вменяемого уровня или попытаться блокировать интернет-пейджинг, как сегодня блокируют Skype. Вряд ли из этого что-нибудь получится, ведь ситуация с SMS — лишь частный случай общего тренда на превращение провайдеров из поставщиков услуг в подобие коммунальных предприятий, владеющих каналами передачи данных.

Лекарством, облегчающим последние дни, может стать отмена безлимитных тарифов и параллельные меры для удорожания дата-трафика — уже практикуемые сотовыми операторами по обе стороны океана. Но с SMS придётся распрощаться в любом случае.

Что на очереди? Телефонный номер?