Около четырнадцати лет назад в верхних слоях атмосферы Сатурна обнаружились достаточно солидные запасы воды, происхождение которой до настоящего момента оставалось загадкой. Но, кажется, она разрешилась: источником воды является спутник Сатурна Энцелад. В районе южного полюса этого спутника бьют мощные гейзеры, испускающие порядка 250 кг водяного пара каждую секунду. Известно, что Энцелад покрыт водяным льдом и что его «нутро» весьма геологически активно.

Существует распространённое мнение, что Энцелад, вращающийся внутри рассеянного кольца Е, является основным, если не единственным, «поставщиком» вещества для него, то есть, по сути, именно Энцеладу оно и обязано своим появлением на свет.

Кольца Сатурна.
Кольца Сатурна. Кликните по изображению, чтобы открыть полноразмерный вариант.

Однако, как явствует из выводов, сделанных после изучения снимков, осуществлённых орбитальной обсерваторией Европейского космического агентства «Гершель», Энцелад является также источником воды, обнаруженной в верхних слоях атмосферы Сатурна. Кроме того, скорее всего, именно Энцеладу обязан своим появлением только недавно обнаруженный колоссальный торус водяного пара, окружающий Сатурн: в ширину этот торус составляет порядка пяти радиусов Сатурна, в толщину — один радиус (т.е. около 300 тыс. и 60 тыс. км, соответственно).

Энцелад и ледяные фонтаны на его южном полюсе (фото сделано зондом "Кассини" в 2005 году, (c)NASA/GPL/Space Science Institute)
Энцелад и ледяные фонтаны на его южном полюсе (фото сделано зондом "Кассини" в 2005 году, (c)NASA/GPL/Space Science Institute)
До сих пор его, в отличие от кольца Е, не удавалось обнаружить, поскольку этот «бублик» из водяного пара в оптическом диапазоне не виден… А вот в инфракрасном, в котором и работает «Гершель», очень даже.

В пресс-релизе Европейского космического агентства особо подчёркивается, что астрономам впервые довелось наблюдать, как спутник планеты оказывает существенное воздействие на химический состав её атмосферы. Пока больше ничего подобного в Солнечной системе не наблюдается. Хотя например, гиперактивный в геологическом плане спутник Юпитера Ио, также создал вокруг своей планеты кольцо «постороннего» вещества — правда, не водяного пара, а плазмы.

Впрочем, то, что сейчас воздействие извергаемого спутником вещества на атмосферу планеты для Солнечной системы — явление уникальное, не означает, что ничего подобного не может быть где-то ещё, а это открывает весьма солидный простор для спекуляций на тему возможного зарождения жизни на планетах около других звёзд — в том смысле, что вулканы на поверхности условной экзо-Луны могут стать источниками химических соединений, необходимых для зарождения биологической жизни на поверхности условной экзо-Земли.