Изучив данные с межпланетной станции Messenger, обращающейся вокруг Меркурия, астрофизики пришли к неожиданным для себя выводам по поводу строения ближайшей к Солнцу планеты. Во-первых, ядро Меркурия, состоящее преимущественно из железа, гораздо крупнее, чем предполагалось ранее; более того, по-видимому, оно покрыто сплошным слоем соединений железа и серы. Подобная структура ядра не наблюдается ни у Венеры, ни у Земли, ни у Марса. Ядро занимает 85 процентов объёма Меркурия (у Земли — менее 50 процентов).

Меркурий удивил астрономов своим гигантским ядром
Поверхность Меркурия (фотография с зонда Messenger; NASA/Johns Hopkins University Applied Physics Laboratory/Carnegie Institution of Washington)

Во-вторых, строение поверхности планеты указывает на то, что она в течение очень долгого времени оставалась геологически активной. На это указывает, например, то, что у одного из крупнейших кратеров, возникших вследствие столкновения с метеоритами, дно располагается местами выше, чем внешние края, — такое может быть следствием только мощных геологических процессов под поверхностью.

Согласно доминирующим представлениям, Меркурий не мог образоваться там, где он располагается сейчас. Скорее всего, процесс его формирования происходил на значительно большем расстоянии от Солнца, причём, судя по размерам планеты, она вполне могла изначально представлять собой ядро газового гиганта средних размеров, который, в силу каких-то причин «мигрировав» к Солнцу, постепенно лишился своих внешних покровов, превратившись в оплавленный шар, состоящий в огромной степени из железа.

Галерея снимков, сделанных Messenger за время его пребывания на орбите Меркурия, доступна здесь.