На презентации в пустыне Мохаве (штат Калифорния) глава Virgin Galactic Ричард Брэнсон представил новый суборбитальный космический корабль серии SpaceShipTwo. Церемонию открыла внучка Брэнсона Ева, символически разбившая о ракетоплан бутылку молока.

Проверка VSS Unity на прочность (фото: Virgin Galactic).
Проверка VSS Unity на прочность (фото: Virgin Galactic).

Предыдущий ракетоплан SpaceShipTwo был создан для тестирования режимов полёта, нового вида топлива и системы приземления. Он назывался VSS Enterprise и после серии тестов разбился при испытании гибридного двигателя в конце октября 2014 года. Его первый пилот-испытатель погиб, а другой получил тяжёлые травмы.

На своём выступлении в минувшую пятницу Брэнсон уверил собравшихся, что команда инженеров учла этот горький опыт, и теперь компания готова двигаться дальше. Строительство нового корабля началось ещё в 2012 году. В общей сложности было проведено 54 испытательных полёта, а в истории освоения космоса случались и более масштабные трагедии. Он попросил дать Стивена Хокинга новое название кораблю. Известный физик-теоретик и основоположник квантовой космологии предложил назвать ракетоплан Virgin Spaceship Unity, что должно символизировать единство и сплочённость.

Команда Virgin Galactic (фото: Mark Greenberg).
Команда Virgin Galactic (фото: Mark Greenberg).

«Мы вступаем в новую космическую эру, и я надеюсь, что это поможет нам снова почувствовать единство. Космонавтика уже была большой объединяющей силой. Мы доказали, что способны к сотрудничеству между странами ради освоения космоса», – сказал Стивен Хокинг.

Если SpaceShipOne был создан для изучения возможности суборбитальных полётов, то SpaceShipTwo предназначен уже для коммерческой эксплуатации. Это корабль частной корпорации, открывающий эру относительно доступного туризма в ближний космос. При создании VSS Unity использовались те же технологии проектирования и строительства, что и для SpaceShipOne, однако новый корабль сильно отличается размерами. По общей длине (18,3 м) и размаху крыла (12,8 м) он больше вдвое, а по объёму салона (15 м3) – в шесть раз.

Как и прежде, первичный набор высоты до 16 км и разгон до звуковой скорости VSS Unity выполняет под общим крылом двухфюзеляжного самолёта-носителя WhiteKnightTwo с размахом крыла 42,7 м. Сейчас у Virgin Galactic два таких самолёта: VMS Eve выполняет разгон VSS Unity, а 747-400 Cosmic Girl служит стартовой площадкой воздушного базирования для вывода на обриту небольших спутников. У самого ракетоплана и его самолёта-носителя все структурные элементы сделаны из углепластика.

VSS Unity во время транспортировки в ангар (фото: Jack Brockway).
VSS Unity во время транспортировки в ангар (фото: Jack Brockway).

После отделения от самолёта ракетоплан включает собственный гибридный двигатель и в течение восьми секунд преодолевает звуковой барьер. За один полёт SpaceShipTwo под управлением двух пилотов может принять на борт шесть пассажиров. Брэнсон подчёркивает, что в салоне VSS Unity обеспечивается максимальный комфорт. Иллюминаторы заменены панорамными с тонированными стёклами для лучшего обзора. При достижении невесомости кресла полностью складываются, освобождая пространство.

Общее время полёта составит около двух с половиной часов, из которых 5 – 7 минут продлится невесомость. Ракетоплан будет подниматься на высоту более ста километров в режиме динамического потолка. Его максимальная скорость составит 3,5 Маха. Предельные перегрузки при ускорении и торможении оцениваются в 6,0 G.

Билеты на VSS Unity продаются по предзаказу. Их стоимость варьировалась в зависимости от стадии готовности к полёту. Сейчас она составляет 250 тысяч долларов. Не считая пилотов-испытателей, бесплатно на VSS Unity смогут полететь только три человека – главный конструктор Бёрт Рутан, сам Ричард Брэнсон и Стивен Хокинг.

Хвостовое оперение и сопла ракетоплана VSS Unity (фото: Jack Brockway).
Хвостовое оперение и сопла ракетоплана VSS Unity (фото: Jack Brockway).

«Прикованный к Земле и в инвалидном кресле, я мог ощутить величие космоса только в своём воображении и через работы в области теоретической физики. Я никогда не думал, что получу возможность увидеть нашу прекрасную планету из космоса. Это всегда было прерогативой астронавтов, немногих счастливчиков, которые получают такой шанс. Однажды я сказал об этом в радиоинтервью и посетовал, что никто не возьмет меня в полёт. Вскоре Ричард Брэнсон позвонил мне с острова Неккер и предложил место в его корабле. Я сказал “да” немедленно и никогда не менял своего решения. Если я буду в состоянии, и если Ричард все еще будет рад мне, я счёл бы за честь полететь на этом корабле», сказал Хокинг в своей речи, записанной для обращения в день церемонии.

После завершения предполётной подготовки VSS Unity доставят на частный космопорт «Америка» в округе Сьерра штата Нью-Мексико. Дата первого полёта будет сообщена дополнительно, а тем временем Virgin Galactic уже приступила к созданию следующего ракетоплана.