Не только по долгу службы, но и из личного интереса я постоянно слежу за происходящим на стыке миров технологий и денег — и отдельное удовольствие доставляет наблюдение за всяческого рода проходимцами, которым даже в наш век повальной образованности удаётся водить публику за нос. Самое приятное в этом процессе то, что (если только автор не глуп) никогда не знаешь наверняка, а действительно ли разворачивающееся перед тобой действо — обман, и эта неопределённость определённо придаёт происходящему остроты. Кроме того, даже из в высшей степени сомнительных проектов можно извлечь реальную пользу: вспомните хотя бы историю EmDrive.

Но ближе к делу. Как минимум с прошлой осени то тут, то там в Сети всплывает имя Андреа Росси. Этот итальянский изобретатель и предприниматель претендует ни много ни мало на решение задачи холодного термоядерного синтеза. До сих пор его претензии вызывали у понимающих людей разве что презрительную усмешку, но на на днях Росси бросил на лабораторный стол козырь: была опубликована работа за подписью нескольких авторитетных учёных, устроивших его «реактору» скрупулёзную проверку и пришедших к определённым — положительным! — выводам.

Забегая вперёд: это E-Cat Андреа Росси. Три вложенных цилиндра: наружный керамический (защитный), внутренний керамический с электронагревателем и последний, крохотный стальной собственно с топливом (никелевая пудра, источник водорода и секретный катализатор). Реакция синтеза (превращение никеля в медь) запускается нагревом.
Забегая вперёд: это E-Cat Андреа Росси. Три вложенных цилиндра: наружный керамический (защитный), внутренний керамический с электронагревателем и последний, крохотный стальной собственно с топливом (никелевая пудра, источник водорода и секретный катализатор). Реакция синтеза (превращение никеля в медь) запускается нагревом.

Холодный ядерный синтез, холодный термояд или низкоэнергетическая ядерная реакция (LENR) — суть одно: воображаемая реакция ядерного синтеза, которая протекает, грубо говоря, при комнатной температуре. Идея не новая, в разных формах она всплывала на протяжении всего XX столетия, но только к концу века оформилась в самостоятельное ответвление физики. Те, кому за тридцать, наверняка помнят шум, поднявшийся в 1989 году в научной среде и научно-популярной литературе после того, как американцы Флейшман и Понс получили неожиданный выход «лишней» энергии, пропуская электрический ток через тяжёлую воду в присутствии палладия. Предположительно зарегистрированные ими всплески тепла порождались LENR-реакцией: превращением водорода или дейтерия в тритий с выделением нейтронов и тепла. Да, в простой стеклянной колбе, при температурах, сравнимых с температурой человеческого тела.

Можете себе представить, что творилось следующие два года! Эксперимент Флейшмана-Понса был повторён сотни, если не тысячи раз, с самыми разными вариациями, в самых разных уголках планеты, на деньги частных инвесторов и на государственные гранты. Некоторая доморощенность «реакторной установки» настоящих учёных не смущала. В конце концов, история ядерной физики полна подобных эпизодов: супруги Кюри открыли радий, работая — по бедности — в сарае с протекающей крышей, на оборудовании из старых кастрюлек, а Курчатов, говорят, строил радиационные экраны из берёзовых дров. Хуже то, что воспроизвести положительный результат (тот самый выброс энергии) другим исследователям не удалось. Поскольку и теоретического обоснования для холодного термояда не нашлось, зарегистрированные в оригинальном эксперименте пики списали на примеси, неточности измерений, в худшем случае – на нечистоплотность авторов и постарались забыть. Но не все. Самые упёртые сторонники отказались замечать отрицательные результаты, что навлекло на холодный синтез клеймо «патологической науки».

E-Cat в сравнении с химическими и ядерным источниками энергии (графика: Ahmed Ghoniem, Alan Fletcher).
E-Cat в сравнении с химическими и ядерным источниками энергии (графика: Ahmed Ghoniem, Alan Fletcher).

Так что попытки повторить успех Флейшмана-Понса не прекратились, но двадцать лет финансировались в основном из частного кармана, инвесторами, которых волнует перспектива заиметь источник практически дармовой энергии. Кто-то даже получил какие-то патенты, кто-то сообщал о промежуточных технических успехах, но в общем и целом никому не удалось прогреметь так, как итальянцу Андреа Росси. В январе 2011 он привлёк всеобщее внимание демонстрацией коммерчески пригодного LENR-реактора, выделяющего не какие-то там калории, а целое море тепла!

Росси — личность как минимум интересная. Если верить тому, что пишет о нём западная пресса, у него философская степень, но его всегда влекла физика и, в частности, вопросы чистой энергии. К восьмидесятым, когда мир откушал прелестей нефтяного кризиса, Росси якобы изобрёл процесс перегонки органического мусора в нефть и даже основал компанию (Petroldragon), за что впоследствии отсидел полгода в тюрьме: не за мошенничество вроде бы, а за сброс токсичных отходов. Перебравшись в Штаты, опять-таки занялся вопросом производства электричества из гниющих отходов и даже выбил государственный контракт, но и эта история закончилась ничем. Вернувшись на родину во второй половине нулевых, Росси свёл знакомство с двумя авторитетными итальянскими физиками, работавшими над холодным термоядом, в частности с 80-летним Сержио Фокарди. И вроде как помог им найти ответы на ряд вопросов. Плодом совместных трудов стал E-Cat (Энергетический Катализатор): портативное устройство, производящее тонны невероятно дешёвой энергии.

Что в биографии Андреа правда, что выдумка злопыхателей, сейчас уже не разобрать. Но факт: на протяжении нескольких лет Росси интригует научное сообщество, а это, согласитесь, само по себе дорогого стоит. Демонстрируя прототип за прототипом (всего было сконструировано больше сотни E-Cat), он нашёл инвестора, готового поддержать дальнейшие изыскания (до сих пор финансировавшиеся из кармана самого Росси), и расколол наблюдателей на два лагеря: одни считают его талантливым мошенником, другие — пророком, готовым подарить человечеству свободу. За разумное вознаграждение, естественно, не потеряв эксклюзивных прав.

Андреа Росси и Сержио Фокарди (кадр из видеозаписи Стивена Кривита).
Андреа Росси и Сержио Фокарди (кадр из видеозаписи Стивена Кривита).

Считаете, Росси должен рассекретить свою конструкцию и удовольствоваться славой человека, избавившего цивилизацию от нефтяной удавки, проложившего дорогу к другим планетам и звёздам? Не будьте наивны! Кушать ему хочется, как и всем, а история, к сожалению, не благоволит таким широким жестам — вспомните хотя бы печальную судьбу химика, придумавшего, как выделять золото из отвалов (см. «Из говна конфетку»). Так что неудивительно, что и по сей день никто, кроме самого Росси, его коллег и спонсора, не заглядывал внутрь E-Cat. Но генеральная проверка была.

На днях на сайте arXiv.org (своего рода центральная интернет-площадка для препринтов научных работ) был опубликован обстоятельный доклад группы авторитетных европейских физиков, в общей сложности двести часов наблюдавших за и управлявших работой пары прототипов E-Cat. Распилить «реактор» им тоже не дали. Зато позволили любыми способами измерять внешние проявления активности. И вот дилемма. С одной стороны, они не знают точно, что именно содержится в загадочном цилиндре Росси, да и послужной список у изобретателя незавидный. С другой, что бы там ни было, оно способно производить минимум на порядок (а скорее всего, и на несколько порядков) больше энергии на единицу массы, чем любые химические источники, и близко по характеристикам к ядерному топливу. Логично предположить, что что-нибудь радиоактивное там и спрятано, да вот только никаких сопровождающих такие вещества излучений не обнаружено.

Вообще говоря, без странностей не обошлось. Например, даже при отключённом внешнем питании E-Cat продолжал работать, демонстрируя чёткий цикл нагрева и остывания. Кроме того, эксперименты проводились в лаборатории Росси, на сконструированных им стендах. Для скептиков это повод предположить, что «авторитетные наблюдатели» стали жертвой обмана: цилиндр разогревался с помощью внешнего источника энергии, беспроводного или с подводом электричества через металлические стойки. Но для сторонников и сомневающихся это лишь повод к новым проверкам. За которыми дело не станет: уже этим летом по инициативе и под контролем независимых исследователей начнётся аж шестимесячный эксперимент для оценки долгосрочных характеристик E-Cat.

Так кто же такой Андреа Росси: гениальный изобретатель или шарлатан? Это, как ни странно, не самое важное. Важнее, что благодаря ему и таким, как он, может наладиться разорванный диалог по проблеме холодного термояда. Двадцать лет назад в публикациях, посвящённых LENR, не было недостатка. Сегодня авторы таких работ вынуждены публиковаться в малоизвестных специализированных ресурсах либо ютиться на arXiv, который всего лишь свалка для черновиков. Как следствие, им достаётся меньше внимания, а значит, и случайные или намеренные полезные находки мы рискуем пропустить.

Что же до перспектив, фьючерсы на нефть пока стоят твёрдо. Увы.