Астрономы Университета штата Чикаго Дориан Эббот и Эрик Суитцер высчитали, что так называемые “бродячие” экзопланеты – то есть такие, которые не располагаются на орбите какой-либо звезды, – вполне могут быть пригодны для существования биологической жизни. Пусть даже не на поверхности.

В принципе, планеты, как правило, образуются всё-таки рядом со звёздами из газопылевого материала, оставшегося после формирования самого светила. Однако в силу каких-либо гравитационных пертурбаций (например, прохождения вблизи другой звезды) планеты могут улетать с “родной” орбиты в межзвёздное пространство.

В отсутствие близкого светила поверхность планеты неминуемо вымерзает. Однако, согласно выводам Эббота и Суитцера, при наличии у планеты активного ядра распад в нём радиоактивных элементов может довольно существенным образом прогревать её. И если на поверхности планеты содержалось большое количество воды, то часть её может оставаться жидкой более миллиарда лет, будучи скрытой от холода межзвёздного вакуума мощным слоем льдов.

Эббот и Суитцер, в частности, подсчитали, что если на поверхности экзопланеты содержалось столько же воды, сколько сейчас на поверхности Земли, то жидкий подлёдный океан мог бы существовать при условии, что её масса в 3,5 раза превышает массу Земли. Если же на поверхности экзопланеты воды окажется в 10 раз больше, чем у Земли, то для сохранения подлёдного океана ей достаточно будет иметь массу втрое меньшую, чем масса Земли.