Агентство NASA всё-таки продлило сроки миссии Kepler, поддавшись на уговоры со стороны заинтересованной научной общественности. Орбитальный телескоп – охотник за экзопланетами будет продолжать функционировать до 2016 года.

За время своей работы Kepler успел найти несколько десятков планет около других звёзд (и выявить несколько тысяч “кандидатов”), причём на очень небольшом участке неба.

Область обзора небосвода телескопом "Кеплер"
Область обзора небосвода телескопом "Кеплер"

Неофициальная его цель – это найти планету, сходную по своим параметрам с Землёй. Пока ни одна из выявленных планет всем “требованиям” не удовлетворяет, но чем дольше “Кеплер” будет находиться на орбите – и исправно функционировать, тем выше вероятность, что он всё-таки найдёт “Землю-2”.

Учитывая, что NASA испытывает хронические сложности с бюджетом, существовала опасность, что и “Кеплеру”, и другим орбитальным обсерваториям урежут финансирование, так что астрономам придётся изыскивать средства на свои проекты самостоятельно (чем, кстати, многие активно и занялись), однако в результате обсуждения NASA приняло решение сохранить финансовую поддержку “Кеплера”. В частности, выделяются средства на анализ полученных с него данных. А их – колоссальное количество.

Продлены и другие миссии. Единственным “пострадавшим” телескопом оказался инфракрасный “Спицер”. Его обслуживание прекратится в 2015 году.