В реализациях программ общедоступного спутникового интернета от Илона Маска и Грега Уайлера наметились определённые успехи и неожиданные изменения. Осенью прошлого года «Компьютерра» уже писала о зарождении этой инициативы. Тогда она ещё была совместной, а Маск и Уайлер должны были стать сооснователями. За прошедшие три месяца разработчики уточнили ряд технических деталей, заручились поддержкой крупных компаний и получили первые инвестиции. Однако из-за возникших разногласий два варианта одного проекта теперь развиваются OneWeb и SpaceX независимо друг от друга.

Как и прежде, малые спутники предполагается разместить на орбите высотой 1200 – 1210 км. Это гораздо ближе к поверхности Земли, чем у большинства используемых сейчас телекоммуникационных спутников. С одной стороны, такая высота уже не требует частого подъёма орбиты из-за торможения в термосфере (спутники находятся значительно выше неё). С другой – расстояние до наземных станций и требуемая мощность передатчиков оказываются на порядок меньше традиционных величин.

Илон Маск и Грейг Уайлер могут создать независимые спутниковые групиировки (коллаж по материалам techweekeurope.co.uk).
Илон Маск и Грейг Уайлер могут создать независимые спутниковые групиировки (коллаж по материалам techweekeurope.co.uk).

Недостаточно большую зону покрытия каждого спутника компенсирует высокая плотность их размещения и общее число. В ранних анонсах речь шла примерно о семистах аппаратах, а в текущей версии проекта уже появилась определённость: по расчётам команды Уайлера всего потребуется 648 штук. Не исключено, что ещё полсотни спутников со временем обеспечат необходимый резерв сети.

По данным The Wall Street Journal, основатель корпорации Virgin Group Ричард Брэнсон (Richard Branson) и председатель совета директоров Qualcomm Пол Джейкобс (Paul Jacobs) уже профинансировали старт проекта компании OneWeb, ранее известной как WorldVu Satellites.
Точная сумма инвестиций не указывается, однако первый этап программы в прошлом году был оценен на сумму от $1,5 млн до $2 млн.

Ричард Брэнсон и Пол Джейкобс (фото:  satellitetoday.com).
Ричард Брэнсон и Пол Джейкобс (фото: satellitetoday.com).

Помимо долгосрочной перспективы обеспечить повсеместно доступный выход в интернет, у проекта OneWeb есть и более тривиальные задачи на ближайшие годы. Илон Маск и Грей Уайлер планируют сделать свои компании единым провайдером и оператором связи для пассажирских авиалайнеров. Также они хотят утвердиться в мобильном секторе на рынке развивающихся стран, где им придётся конкурировать не только друг с другом, но и с подобным проектом Internet.org. Примечательно, что за последним помимо Facebook сейчас стоят и другие крупные фирмы, включая ту же Qualcomm.

Многие спутники выполнялись по штучным проектам и потому обходились в миллионы долларов. Для нужд OneWeb будет использовано мелкосерийное производство, поэтому расчётная себестоимость типового аппарата оценивается в $350 тыс. К тому же, масса каждого спутника не будет превышать сто тридцать килограмм. Следовательно, на орбиту их можно выводить сразу по несколько штук лёгкими РН, или вовсе закреплять в качестве дополнительной полезной нагрузки перед стартом тяжёлых ракет-носителей с другими спутниками.

Второй старт РН Falcon-9 (фото: AFP/Getty Images).
Второй старт РН Falcon-9 (фото: AFP/Getty Images).

В этом году команда Уайлера увеличила свою численность до тридцати инженеров и программистов. Они разрабатывают методы аппаратной и софтверной оптимизации передачи данных, а также решают сложную задачу балансирования нагрузки в распределённой сети спутников.

В свою очередь, команда Илона Маска насчитывает уже свыше шестидесяти специалистов с перспективой расширения штата до тысячи человек в ближайшие три года. Сейчас у Маска и Уайлера остаются некоторые разногласия, а тесное сотрудничество может перерасти в острую конкуренцию.

Илон Маск (фото: Sarah Fisher).
Илон Маск (фото: Sarah Fisher).

«У меня и Грега есть принципиально разные точки зрения на архитектуру спутников”, – сказал Илон Маск в пятницу на пресс-конференции. – “Мы хотим, чтобы разрабатываемые в SpaceX спутники были на порядок сложнее вариантов, предлагаемых Грегом. Я думаю, что должно быть две конкурирующих системы”.

Финансирование OneWeb компанией Virgin Group подразумевает лёгкий доступ к её корпоративным ресурсам – в частности, контрактам на услуги связи с тремя авиакомпаниями и тройкой телекоммуникационных фирм, включая российского провайдера Virgin Connect.

Пробный запуск сервиса OneWeb намечен на 2018 год. Если компания не успеет до конца десятилетия, то лишится одного главных конкурентных преимуществ: действующей лицензии на Ku диапазон (12 – 18 ГГц).

UPD: После публикации статьи появилась информация о том, что в Google рассматривают возможность инвестировать $10 млрд в разрабатываемую SpaceX спутниковую сеть. Такой объём привлечённых уже на первом этапе средств и поддержка Google могут стать залогом победы в этой гонке.