Европейское космическое агентство анонсировало программу изучения экзопланет “Хеопс”. Проект был предложен астрономами из Бёрнского университета (Швейцария) и победил на конкурсе среди 26 других заявок. Для его реализации в 2017 году планируется запустить спутник с одноимённым названием.

Орбитальный телескоп CHEOPS (фото: ESA)

Орбитальный телескоп CHEOPS (CHaracterising ExOPlanets Satellite) будет выведен на солнечно-синхронную низкую околоземную орбиту высотой 800 км. Его главной задачей станет непрерывный анализ изменения блеска ближайших звёзд. Это позволит обнаружить у них экзопланеты по явлению транзита.

Транзит – прохождение по диску звезды какого-либо крупного объекта, вызывающее снижение её наблюдаемой яркости. Из-за размеров и траектории в большинстве случаев такими небесными телами оказываются газовые экзопланеты, подобные Юпитеру.

Транзит и снижение блеска звезды (фото: ESA)

По последним данным (октябрь 2012 года), за пределами Солнечной системы обнаружено более 2300 планет. Существование 843 подтверждено повторными наблюдениями. Предполагается, что только в нашей галактике может находиться порядка ста миллиардов других планет.

Помимо газовых гигантов большой интерес представляют планеты, подобные Земле. Их сложнее обнаружить из-за меньшего диаметра. По самым пессимистическим прогнозам, их число в Млечном Пути оценивается в пять миллиардов.

Настоящий Milky Way. Его хватит на всех

Обнаружение таких планет является главной целью малой научной миссии CHEOPS. Строящийся орбитальный телескоп CHEOPS позволит поднять скорость и качество поиска экзопланет на новый уровень.

CHEOPS будет оснащён лучшей швейцарской оптикой и CCD-сенсором, чувствительным в диапазоне длин волн от 400 до 1100 нм. Благодаря высокой чувствительности и отсутствию атмосферных помех он сможет не просто находить экзопланеты, но и точно определять их диаметр. Получаемые данные будут использоваться также для уточнения средней плотности планет по их известной массе.

Вместе с другими телескопами CHEOPS позволит проводить сравнительный анализ с точностью, недоступной при наблюдениях с Земли. Помимо обнаружения экзопланет “Хеопс” сможет предоставить оценочные данные о наличии у них атмосферы.

Вероятно, “Хеопс” смог бы открыть тысячи новых экзопланет, но его запланированный срок служб составляет всего 3,5 года. Основные исследовательские задачи для него будут ставить астрономы из Европейского космического агентства. Часть рабочего времени орбитальный телескоп сделают доступным для решения задач, предложенных широкой научной общественностью на конкурсной основе.