Буквально час назад в космос в последний раз отправился шаттл Endeavour. Запуск был осуществлён буквально несколько минут назад (в 15:56 по московскому времени). Для “Индевора” экспедиция к МКС STS-134 станет последней в его истории, после приземления он обратится в музейный экспонат. Предполагалось, что STS-134 станет заключительной экспедицией для программы кораблей многоразового использования Shuttle вообще, однако в NASA решили в июле этого года отправить в космос ещё один шаттл – Atlantis.

Шаттл Endeavour на стартовой площадке (wikipedia.org).
Что же касается Endeavour, то он везёт на МКС один из самых важных для современной науки исследовательских приборов – магнитный альфа-спектрометр AMS-02, с помощью которого будут осуществляться поиски “потерянного” антивещества. Кроме того, с помощью AMS-02 астрономы попытаются выяснить, что из себя на самом деле представляет тёмная материя.

Среди прочего, на МКС летят 13 наборов конструктора “Лего”. В рамках детского образовательного проекта Lego Bricks in Space астронавты, находящиеся на борту МКС, будут собирать модели и смотреть, как они поведут себя в условиях микрогравитации. Результаты этих экспериментов позднее сделаются достоянием детских образовательных учреждений.

Endeavour – самый “молодой” из всех кораблей многоразового использования, построенных в рамках программы Space Shuttle. Конгресс США дал “добро” на его строительство в 1987 году, на следующий год после катастрофы шаттла Challenger. Свой первый полёт Endeavour совершил в 1992 году. Его задачей стал поиск неудачно запущенного спутника Intelsat 603, которому необходимо было приладить новые двигатели. Что астронавты “Индевора” и проделали.

Также на Endeavour была осуществлена первая в истории ремонтная экспедиция к орбитальному телескопу “Хаббл” (Hubble) в 1993 году: тогда команде “Индевора” пришлось ремонтировать крепление главного зеркала телескопа.

После списания сам шаттл будет выставлен в Научном центре штата Калифорния в Лос-Анджелесе. Установленный на нём манипулятор серии Canadarm, в свою очередь, будет отправлен в неназванный пока музей в Канаде.