В 2008 году астрономы потеряли целый пульсар. Он просто как будто исчез – перестал подавать сигналы, и всё. Никакой катастрофы, никаких взрывов: был – и вдруг не стало. Система J0737-3039A/B, открытая в 2003 году, состоит сразу из двух пульсаров, обращающихся друг вокруг друга. Один из них (пульсар B) и “замолчал”. Он не исчез, нет: просто его радиовыбросы в 2008 году перестали регистрироваться на Земле. Решение загадки, однако, оказалось довольно простым.

Излучение пульсаров представляет собой довольно-таки узко направленные потоки, поэтому если в силу каких-то причин магнитные полюса пульсара (непосредственные источники импульсов) оказываются направлены в другую сторону, то и его излучение на Земле обнаружить невозможно. Излучение пульсара B на протяжении нескольких лет слабело и в итоге перестало регистрироваться совсем: пульсар изменил положение в пространстве.

Интересна причина, по которой это произошло. Система J0737-3039A/B предоставила астрономам и астрофизикам великолепный случай проверить “в действии” общую теорию относительности Эйнштейна, предсказывающую, помимо всего прочего, что вращающееся массивное тело наводит искажения на окружающее пространство, а эти искажения, в свою очередь, вызывают колебания и оси вращения самого тела – прецессию.

Наблюдения системы из двух пульсаров продемонстрировали справедливость упомянутого предсказания.

Собственно, прецессия и стала причиной, по которой пульсар B перестал регистрироваться как собственно пульсар. Направление его оси сейчас уже высчитали. Высчитали также, что где-то между 2014 и 2030 годом на Земле снова удастся “поймать” его сигналы.

Пока же он некоторым образом прикидывается “обычной” нейтронной звездой.

Справедливость предсказания об искажении пространства-времени массивным телом удалось проверить – с помощью всё той же пары пульсаров – и в другом отношении.

Пульсар А вращается вокруг своей оси с периодом в 23 мс. Пульсар B медленнее – период его обращения составляет 2,8 секунды. Каждые 2,4 часа он затмевает (приблизительно на 30 секунд) своего партнёра. Как указывается в материале New Scientist, согласно общей теории относительности (и предсказанию об искажении пространства-времени) это должно означать, что импульсы от пульсара А, когда он заслонён пульсаром B, должны достигать Земли на несколько микросекунд позднее, нежели когда излучение пульсара А не встречает никаких преград.

Именно это по факту и происходит: совпадение реальных наблюдений и расчётной задержки составило 99,99%.

Как выразилась Мора Маклафлин, сотрудница Университета Западной Вирджинии, “мы видим, как свет от одного пульсара искривляется, когда он проходит через гравитационное поле другого пульсара. Это здорово: мы действительно получили доказательство, что эти объекты искажают пространство-время”.

И вот ещё одно преинтереснейшее обстоятельство: J0737-3039A/B – первая открытая система, состоящая из двух пульсаров, на данный момент регистрируется как система, в которой один объект – пульсар, а другой – “обычная” нейтронная звезда.

Системы “пульсар + нейтронная звезда” удаётся наблюдать довольно часто. Теперь возник вопрос: какое количество из них в реальности представляют собой пару пульсаров?