Покуда зонд New Horizons изо всех сил спешит к бывшей девятой планете Солнечной системы, давайте взглянем на то, что известно про этот загадочный объект, поверхность которого в каких-никаких деталях человечество сможет разглядеть лишь в 2015 году.

На данный момент считается, что это твёрдая “карликовая планета” с радиусом меньше 1200 км (0,18 радиуса Земли), с массой (1,305 ± 0,007)?1022 (0,002 массы Земли), очень вытянутой орбитой, которая заходит за орбиту Нептуна (хотя и не пересекается с ней вовсе); полный орбитальный период – 248 лет.

У Плутона три спутника – Харон, Никта и Гидра; два последних обнаружены только в 2005 году. Впрочем, иногда высказываются предположения, что Плутон и Харон следует считать двойной планетной системой, поскольку их барицентр находится вне обоих объектов. Да, и ещё у Плутона есть разреженная метановая атмосфера…

Плутон: модель, составленная с помощью снимков, сделанных телескопом "Хаббл" (Wikipedia).
Плутон: модель, составленная с помощью снимков, сделанных телескопом ''Хаббл'' (Wikipedia).
Даже на снимках “Хаббла” поверхность Плутона представляет собой невнятные цветные пятна, хотя астрономы очень заинтересованы тем фактом, что поверхность карликовой планеты постепенно меняет цвет. Это, видимо, связано с химическим составом поверхности и воздействием на него солнечного излучения, меняющимся по мере движения Плутона по своей орбите.

История обнаружения этого объекта сама по себе удивительна: его открытие стало итогом серии ошибок в расчётах, которые были выявлены уже после фактического открытия (как это ни парадоксально).

Суть в том, что ещё в 1840 годы астрономы “вычислили” месторасположение тогда ещё не открытой планеты Нептун, проанализировав орбитальные пертурбации Урана. Когда Нептун был всё-таки открыт, возникло предположение, что на движения Урана по орбите может влиять ещё одна неизвестная планета.

Так появилась гипотеза о Планете Х (Planet X). И её принялись довольно активно искать; во всяком случае, в 1906 году основатель крупной обсерватории в Аризоне Персиваль Лоуэлл запустил обширную программу по поиску неуловимой планеты; уже к 1909 году году были предложены возможные небесные координаты, где она могла находиться, но обнаружить её всё не удавалось.

Лоуэлл продолжал поиски до дня своей смерти в 1916 году. Он так и не узнал, что 19 марта 1915 года работникам его обсерватории удалось-таки сфотографировать тусклое пятнышко, оказавшееся в итоге искомой планетой. Попросту говоря, астрономы не поняли, что именно это было.

Клайд Томбо и блинк-компаратор в Лоуэлльской обсерватории.
Клайд Томбо и блинк-компаратор в Лоуэлльской обсерватории.
После смерти Лоуэлла его безутешная вдовица пыталась отсудить завещанный обсерватории миллион долларов в свою пользу, и вследствие судебных тяжб поиск Планеты Х фактически остановился до 1929 года. Эстафету принял 23-летний астроном Клайд Томбо. В его задачу вошло систематическое сравнение пар фотографий небосвода на предмет поиска объектов, меняющих местоположение. С помощью аппарата под названием блинк-компаратор Томбо после года безуспешных поисков обнаружил нечто, что живо его заинтересовало. Сравнивая фотографии, сделанные 23 и 29 января 1930 года, он заметил, что одно крошечное пятнышко поменяло своё положение. Сверившись с ещё одной фотографией (сделанной 21 января), Томбо понял, что он-таки что-то нашёл.

Ещё несколько более поздних снимков окончательно развеяли всякие сомнения: Планета Х была обнаружена, о чём 13 марта 1930 года было сделано официальное сообщение.

Естественно, шуму это понаделало много: девятая планета! Вдобавок столь далёкая и тусклая, что сразу было ясно, что это должен быть очень холодный и недружелюбный мир.

“В эпоху Юрского периода на Старцев обрушилась ещё одна напасть, новое нашествие извне – на сей раз это были сочетавшие в себе черты грибов и ракообразных существа, прибывшие с недавно открытой далёкой планеты Плутон; несомненно – это те же существа, которые фигурируют в некоторых пересказываемых лишь шёпотом северных легендах; те же существа, которых в Гималаях помнят как Ми-Го…”

– писал Говард Лавкрафт в своих “Хребтах Безумия”. Повесть эта, к слову, была написана в 1931 году, а опубликована в 1936-м.

В общем, Плутон как-то быстро утвердился в качестве девятой планеты у астрономов, да и не только у них.

Однако чем дольше шли наблюдения Плутона, тем больше сомнений вызывала идея, что это та самая Планета Х Лоуэлла, способная воздействовать на орбиты Урана и Нептуна.

В 1978 году у Плутона обнаружился спутник, получивший название Харон, благодаря чему удалось рассчитать примерную массу Плутона – она оказалась слишком мала, чтобы воздействовать на Уран…

Плутон и все его спутники (''Хаббл''/Wikipedia).
Плутон и все его спутники (''Хаббл''/Wikipedia).

Ну, а в 1989 году аппарат “Вояджер-2” сблизился с Нептуном, и выяснилось, что масса этой планеты до сих пор переоценивалась. Всего на каких-то 0,5 процента, но переоценивалась. Эти данные были использованы для перевычисления гравитационного воздействия Нептуна на Уран; оказалось, что все несоответствия расчётной и фактической орбит Урана исчезли. А следовательно, отпала и “необходимость” в крупной Планете Х.

В 2004-2005 годах в в Поясе Койпера обнаруживаются объекты 2004 UB313, 2005 FY9 и 2003 EL61, в итоге получившие названия Эрида, Макемаке и Хаумея. Эрида оказывается крупнее Плутона на 27 процентов.

В итоге, после долгих споров, 24 августа 2006 года Международный астрономический союз избавил Солнечную систему от девятой планеты, переведя Плутон в тот же ранг, в котором оказались Эрида, Макемаке, Хаумея и давно известная Церера. Теперь это карликовые планеты.

Кстати, особенно этому повороту судьбы оказались не рады астрологи – и их, в общем, можно понять.