В прошлую пятницу на нью-йоркском собрании инвесторов президент компании Corning Glass Technologies Джеймс Клэппин (James Clappin) представил проект Phire, задачей которого стала разработка ещё более прочного и прозрачного защитного стекла. Его планируется выпускать вместо четвёртой версии Gorilla Glass и «сапфира» для экранов топовых гаджетов, поскольку (по уверениям производителя) в нём удастся объединить сильные стороны обоих вариантов.

Практика показывает, что даже аккуратным пользователям сложно уберечь сенсорные экраны от механических воздействий. Идеально наклеенная плёнка – редкость, но и в этом случае она слегка снижает качество изображения и чувствительность сенсора. К тому же, она не способна надёжно защитить экран от случайного повреждения острыми предметами в силу своей мягкости.

Corning Phire защитит экран смартфона почти от любых механических повреждений (фото: dailydot.com).
Corning Phire защитит экран смартфона почти от любых механических повреждений (фото: dailydot.com).

Когда впервые появилось тонкое защитное стекло Gorilla Glass, оно казалось решением давней проблемы. Твёрдость была настолько высокой, что обозревателям обычно не удавалось поцарапать его специально. Однако устойчивость «гориллы» к истиранию оказалась значительно ниже прогнозов. Через полгода-год на стекле появлялась сначала едва заметная сеточка в местах наиболее частого контакта с ногтями или ключами, а затем мелкими царапинами покрывалась уже почти вся поверхность.

Пару лет назад производители попытались возродить популярность минерального стекла. Пресс-релизы наперебой анонсировали экраны, объективы и кнопки смартфонов премиум-класса из «сапфира» – синтетического аналога драгоценного камня. Технически это тот же оксид алюминия в кристаллической модификации. В отличие от природного камня он бесцветный, так как лишён примесей других металлов. За это свойство материал называют оптический или лейкосапфир.

Gorilla Glass выдерживает большее давление, чем лейкосапфир (фото: applestage.com).
Gorilla Glass выдерживает большее давление, чем лейкосапфир (фото: applestage.com).

Защитное стекло из лейкосапфира почти невозможно поцарапать или испортить реагентами в быту. По твёрдости оно превосходит Gorilla Glass и уступает только алмазу.

Однако недостатков у материала тоже много. Его прозрачность не превышает 86%, поэтому зеркальный эффект и множество бликов обеспечены.

Просветляющее покрытие с наружной стороны делать бессмысленно, а с внутренней оно едва заметно улучшает оптические характеристики дисплея. Сам экран из лейкосапфира получается при одинаковой толщине втрое тяжелее, чем при использовании «гориллы».

Обратной стороной высокой твёрдости всегда была хрупкость, с которой в случае экранов пытаются бороться за счёт использования полимерных матриц и дополнительных ухищрений, ухудшающих и без того не самые лучшие оптические характеристики.

Сравнение прочности на изгиб Gorilla Glass и "сапфирового" защитного экрана одинаковой толщины. На снимке показаны максимально допустимые углы при превышении которых происходит разрушение материала (фото: ubreakifix.com).
Сравнение прочности на изгиб Gorilla Glass и “сапфирового” защитного экрана одинаковой толщины. На снимке показаны максимально допустимые углы при превышении которых происходит разрушение материала (фото: ubreakifix.com).

В прошлом году по оценкам GT Advanced Technologies себестоимость «сапфирового стекла» была на порядок выше, чем Gorilla Glass. Обусловлено это большими затратами на алмазную обработку. Цены на пластинку лейкосапфира площадью с пятидюймовый экран начинались от тридцати долларов. Скоро они вырастут ещё сильнее из-за неудавшейся попытки построить завод в Аризоне и последующего банкротства основного производителя.

Сейчас компания Corning работает над новым композитным материалом, сочетающим в себе сильные стороны всех типов защитных экранов. «В прошлом году мы говорили, что сапфировое стекло прекрасно противостоит появлению царапин, но остаётся недостаточно прочным при падении, – поясняет Джеймс Клэппин. – Поэтому мы разрабатываем продукт, который обеспечивает такую же невосприимчивость к падениям, как Gorilla Glass 4, и при этом будет сравнимо с сапфиром по твёрдости».

Создаваемый в рамках проекта Phire композитный материал должен также оставаться устойчивым к истиранию, изгибу и скручиванию. Коэффициент светопропускания обещается достаточно высоким, а себестоимость – заметно ниже, чем у лейкосапфира. За счёт чего будут достигнут все эти технологические прорывы – пока не сообщается. Однако проект уже в зрелой стадии – просто компания не спешила с анонсом до получения первых результатов. Огласить их и провести первую демонстрацию в Corning планируют летом этого года.