21 сентября 2012 года исполнилось 100 дней с момента запуска одиннадцатого аппарата в серии малых космических спутников SMEX. 13 июня 2012 года был выведен на расчётную орбиту ракетой-носителем Pegasus XL первый космический телескоп для проведения исследований в жёстком рентгеновском диапазоне с прямой визуализацией – NuSTAR (Nuclear Spectroscopic Telescope Array). Сейчас его программа исследований только начинается.

Длина ракеты-носителя Pegasus модификации XL превышает 17,5 метра, а масса – 23 тонны. Трёхступенчатые твёрдотопливные ракеты “Пегас” отличает возможность запуска в воздухе, который обычно осуществляется на высоте около 12 км с борта самолёта Stargazer-N140SC.

Схема ракеты-носителя Pegasus-XL

Stargazer представляет собой доработанный вариант широкофюзеляжного самолёта Lockheed L-1011 TriStar. Он используется американской компанией «Орбитальная научная корпорация» с 1994 года.

Помимо роли воздушной стартовой площадки самолёт задействуется в различных научных исследованиях и для тестирования перспективных аэрокосмических разработок. К примеру, он принимал участие в испытаниях беспилотного летательного аппарата X-34.

Запуск ракеты-носителя Pegasus-XL с самолёта Stargazer-N140SC

За прошедшее время тандемы из самолёта Stargazer и ракет-носителей класса “Пегас” применялись 40 раз для вывода на орбиту спутников массой до 443 кг. Процент успешных запусков составляет 87,5 процента. С учётом высокой надёжности, низкой стоимости старта и подходящей массы NuSTAR (360 кг), выбор такого способа запуска на низкоапогейную геоцентрическую орбиту высотой 445 км представляется оптимальным.

На NuSTAR установлены два соосных телескопа с общей фокальной длиной 1015 см. Оптика покрыта чередующимися слоями атомарной толщины с высокой (Pt ⁄ SiC) и низкой (W ⁄ Si) плотностью. Зеркало состоит из 4680 сегментов. Для постоянной определения точного взаимного расположения всех оптических элементов используется система лазерной метрологии.

NuSTAR - космический телескоп для исследований в жёстком рентгеновском диапазоне

В настоящее время NuSTAR продолжают настраивать для координированных исследований вместе с космической рентгеновской обсерваторией “Чандра” и орбитальной обсерваторией по изучению гамма-всплесков “Свифт”. Объединёнными усилиями эти астрономические инструменты смогут пролить свет на многие современные вопросы. Среди запланированных научных задач указываются исследования центральной области галактики, изучение сверхмассивных чёрных дыр и остатков сверхновых.