Изучение 71 самой массивной и яркой звёзды (O-типа) показало, что более 70% из них являются не единичными объектами, а системами двойных звёзд с непривычно близким взаимным расположением. Взаимное влияние мощных гравитационных полей вызывает активный перенос вещества от объёмной звезды к более массивной и плотной.

Явление получило название “звёздного вампиризма”. Такой трансфер приводит к разогреву струй газа и внешних оболочек бинарных звёзд до десятков тысяч градусов Кельвина. Поэтому процесс сопровождается ярким бело-голубым свечением в видимой части спектра и на диаграмме Герцшпрунга-Рассела такие звёзды занимают левый верхний угол – область ярких гигантов.

Художественное представление "вампиризма" среди звёзд

Примерно в трети наблюдаемых случаев расстояния между звёздами быстро уменьшаются, а интенсивность переноса вещества стремительно нарастает, что даёт возможность говорить о тенденции слияния двух звёзд.

Из-за большой удалённости от Земли, при наблюдениях в обычный телескоп такие “звёзды-вампиры” визуально сливаются со “звёздами-компаньонами”, и выглядят как один объект с яркостью в сотни тысяч и миллионы раз большей, чем Солнце. Поэтому до недавнего времени эффект “звёздного вампиризма” считался редкостью и в основном обсуждался как гипотетическая модель при объяснении природы двойных пульсаров.

Истинную частоту феномена удалось раскрыть благодаря использованию для наблюдений “Очень Большого Телескопа” (Very Large Telescope, VLT) – самого современного научного инструмента для проведения оптических астрономических наблюдений.

Четыре стационарных и четыре мобильных телескопа с диаметрами зеркал 8,2 м 1,8 м соответственно, объединены в единый комплекс. Он установлен в Паранальской обсерватории на высоте 2635 метров над уровнем моря и находится в ведении Европейской Южной Обсерваторией в Чили.

Несмотря на свою малочисленность, звёзды О-типа играют ключевую роль во многих глобальных астрофизических процессах. Они влияют на эволюцию других звёзд и целых звёздных скоплений. С ними связано образование химических элементов с порядковым номером более 26. Порождаемые ими гамма-выбросы – один из самых мощных энергетических процессов, среди доступных наблюдению.