На этой неделе ожидается запуск Китаем космического корабля Шеньчжоу-9 (Shenzhou-9).

Ракета-носитель Long March-2F с пилотируемым космическим кораблём Shenzhou-9

Для КНР это четвёртый пилотируемый полёт в космос и первая попытка осуществить управляемую экипажем стыковку. Именно отработка стыковки с пока ещё необитаемым орбитальным модулем Тяньгун-1 (Tiangong-1) и является главной целью миссии.

На сегодня корабль Шеньчжоу-9 и три готовящихся к полёту космонавта уже доставлены на космодром Цзюцюань (Jiuquan Satellite Launch Center). Космодром, построенный в 1958 году, расположен в 1535 км к западу от Пекина и занимает площадь в 2800 квадратных километров.

Программа производства кораблей “Шеньчжоу” (название можно приблизительно перевести как «Божественная Ладья») началась в ноябре 1999 года и официально осуществляется Китаем без иностранной поддержки. При этом создаваемые в её рамках аппараты во многом копируют идеи, лежащие в основе советской серии космических кораблей “Союз”.

Первые четыре корабля проекта “Шеньчжоу” несли на борту лабораторных животных и манекены людей. Пятый аппарат, запущенный 15 октября 2003 года с астронавтом Яном Ливэем (Yang Liwei) на борту, стал символом успеха космической программы Китая.

Шеньчжоу-6 уже вмещал двоих, а Шеньчжоу-7 на два месяца стал домом для троих астронавтов. Успешный полёт восьмого корабля с парой манекенов продемонстрировал готовность Китая осуществить пилотируемую орбитальную стыковку.

Если миссия Шеньчжоу-9 также увенчается успехом, то программу освоения космоса со стороны Китая продолжит следующий корабль – Шеньчжоу-10, запуск которого запланирован на 2013 год. На нём должна отправиться в полёт первая китайская женщина-космонавт.