Крошечная планета в Солнечной системе, или, точнее сказать, “планетарный эмбрион”, который мог бы стать планетой, но, увы, не стал, осыпал Землю большим количеством метеоритов после того, как дважды пережил катастрофические столкновения с другими небесными телами. Веста ни за что не уцелела бы, если бы была “обычным” астероидом.

Изучив данные, собранные межпланетной станцией Dawn в ходе её сближения с астероидом Веста, астрономы Университета штата Калифорния в Лос-Анджелесе пришли к выводу, что означенный астероид обладает целым рядом характеристик, свойственных скорее планетам, нежели именно астероидам.

Веста не астероид, иначе ей было бы не уцелеть
Вращение Весты, снятое аппаратом Dawn
То, что это протопланета, астрономы подозревали давно. Сейчас это подтвердилось окончательно. Самая важная особенность Весты – это наличие у неё железного ядра и существенные различия в геологическом строении в разных частях небесного тела.

Примерно 6 процентов от общего количества метеоритов, обнаруженных на Земле к настоящему времени, относятся к типу HED (говардит-эвкрит-диогенит). Уже довольно давно специалисты предполагали, что источником всех этих метеоритов является именно Веста, особенно если принять во внимание обнаружение исполинского пятисоткилометрового кратера, получившего имя Реясильвия. В прошлом году, когда Dawn сфотографировал около 80 процентов поверхности астероида (официально это пока астероид), выяснилось, что Реясильвия образовалась практически на том же месте, что и более ранний кратер, названный “Вененейя”. В прошлом году возраст Реясильвии оценивался в 2,5 млрд лет (а Вененейи – в 3,8 млрд лет), однако сейчас в Science готовится к публикации статья, в которой исследователи утверждают, что оба кратера более чем в два раза моложе – Реясильвии “всего” около одного млрд лет, Вененейи – два миллиарда.

Топография южного полушария Весты в условных цветах (Wikipedia)

Оба кратера явились следствием столкновения с очень крупными объектами: если бы Веста была “простым” астероидом, эти столкновения её просто уничтожили бы. Но именно в силу своего геологического строения и ядра искалеченная Веста всё-таки смогла хоть как-то уцелеть.