Одной из многообещающих инициатив США по созданию боевых лазеров была программа с говорящим названием – HELLADS. Разработка мощного лазера для ВВС велась на протяжении семнадцати лет. В конце января 2013 г. DARPA объявила об успешном завершении основной части исследовательских работ. Теперь Пентагон приступает к наземным испытаниям. Первые экспериментальные образцы планируется установить на военные самолёты различного типа уже в 2014 году.

Впервые в открытом доступе информация о реальных успехах этой программы появилась весной 2010 г. в журнале Laser Focus World. Тогда концепт был практически готов, но предстоял долгий этап многочисленных доработок.

За прошедшие три года удалось повысить точность наведения и скорость коррекции направления луча, увеличить мощность лазера и продолжительность импульса, но главное – конструкторы смогли уменьшить габариты и массу системы.

Боевая лазерная система HELLADS (изображение: DARPA)

Из-за жидкостного охлаждения вместо планируемых двух кубометров HELLADS пока что занимает три, но при общей массе 750 кг её уже можно разместить на борту некоторых истребителей. Предыдущие версии весили тонны и умещались разве что в транспортнике или бомбардировщике размером с половину аэродрома.

Реклама на Компьютерре

HELLADS (High Energy Liquid Laser Area Defense System) разрабатывается по заказу DARPA компанией General Atomics Aeronautical Systems. За последние девять лет её мощность увеличилась более чем в сто раз. Лазерная установка может работать в активном (нападение) и пассивном (защита) режиме, причём главным боевым сценарием считается второй.

Подсистема наведения и удержания цели Aero-Optic Beam Control — ABC (изображение: DARPA)

Первоначально ракета засекается бортовой РЛС, затем при помощи вспомогательных маломощных лазеров уточняется расстояние до неё и бортовым компьютером осуществляется непрерывный расчёт траектории полёта. Система постоянного наведения аналогична схеме коррекции зеркала телескопа E-ELT. Направление луча может меняться за счёт размещённых в турели линейных приводов буквально за микросекунду.

Два твердотельных лазера с диодной накачкой суммарной мощностью 150 кВт способны генерировать импульсы длительностью до 3 с. Время непрерывной работы серийной системы должно быть повышено до пяти секунд, но и текущие характеристики впечатляют.

Выполненные ранее исследования определили порог в 0,9 с как минимально эффективный для защиты самолёта от поражения ракетой. За это время лазер успевает вызвать в ней локальные повреждения, дестабилизирующие полёт ракеты. Она теряет способность наводиться на цель и/или разрушается потоком воздуха и перегрузками.

Достигнутая на сегодня точность сопровождения цели достаточна для уверенного поражения ракет класса «земля-воздух» и реактивных снарядов различного типа. Теоретически HELLADS способна уничтожать большую часть воздушных и некоторые наземные цели. Межконтинентальные баллистические ракеты ей не по зубам. Лазеры в глобальной системе ПРО – совсем другая история.