В пятницу из первого полёта в космос возвращается беспилотный шаттл X-37B, запущенный американскими Военно-воздушными силами. Полёт продолжался несколько месяцев, и подробности того, что аппарат делал на орбите, строго засекречены. Впрочем, секретность в таких случаях неизбежна. Интересно другое: даже аналитики, у которых на любой случай есть тысяча версий, разводят руками. Они не только не знают, зачем нужен X-37B – у них нет даже предположений.

Внешне X-37B напоминает миниатюрное подобие обычного шаттла. Он рассчитан на полёты на высоте от 177 до 804 километров и может использоваться многократно. Свою работу он выполняет по командам с Земли или автономно по заранее заложенной программе. Человек в X-37B если и уместится, то долго не проживёт: на борту нет ни системы жизнеобеспечения, ни даже места для неё. Грузовой отсек длиной 2,1 метра и шириной 1,2 метра для этого явно не годится.

А что туда уместится? В этом как раз и заключается загадка. Задач, которые могут выполнять военные спутники в космосе, не так уж много, и у каждой есть аналог в авиации. Все роли давно известны, но X-37B не вписывается ни в одну из них.

Шпиона из него не выйдет – сил не хватит. Фотографическое или локационное оборудование, которое устанавливают на спутники-шпионы, по габаритам сравнимо с автобусом. И меньше оно не станет, если только не уменьшить его точность, а в этом вряд ли есть смысл. К тому же уж чего-чего, а спутников-шпионов хватает и без X-37B.

Велик соблазн связать появление минишаттла с программой нанесения быстрых глобальных ударов, которую обсуждают в Пентагоне. Такое оружие сможет нанести удар при помощи неядерного оружия по любой точке планеты в течение часа после получения команды. Но и тут не складывается. Из-за скромной грузоподъёмности минишаттлу придётся отправляться на перезарядку после каждого выстрела. Это существенно уменьшает его полезность в таком качестве.

Обслуживание и дозаправка спутников, которые уже находятся на орбите? Вряд ли в “кузове” величиной с платяной шкаф уместится робот-манипулятор наподобие того, которым захватывали спутники астронавты, летавшие на обычном шаттле. К тому же есть серьёзные подозрения, что в большинстве случаев построить и запустить новый спутник гораздо дешевле, чем ремонтировать старый. И если не дешевле, то возникает другой вопрос: что же там такое висит?

Ещё в апреле, когда X-37B только стартовал, военный аналитик Джон Пайк из Globalsecurity.org сказал, что чем больше он узнаёт об этом загадочном шаттле, тем меньше понимает. И с ним трудно не согласиться.